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Más de 13 millones de canadienses tienen sobrepeso u obesidad, pero para aquellos que intentan perder peso, renunciar a una noche de sueño completa para una sesión de gimnasia a las 5 a.m. puede hacer más daño que bien. La falta de sueño en realidad aumenta el apetito y lleva a las personas a comer "alimentos reconfortantes" poco saludables, según el Dr. Charles Samuels, director médico del Centro para el Sueño y el Rendimiento Humano con sede en Calgary.

Aun así, un número cada vez mayor de nosotros simplemente no dormimos siete u ocho horas por noche. Según los resultados del analizador de síntomas 2010-11 de Scienta, los que dijeron que tenían menos de cuatro o cinco horas por noche informaron los síntomas de salud más negativos, y a los que durmieron más de 10 horas tampoco les fue muy bien. Como era de esperar, aquellos con un índice de masa corporal (una medida aproximada de la grasa corporal basada en la estatura y el peso) de más de 30 años, que son técnicamente obesos, también tuvieron más problemas de salud que cualquier otro grupo de IMC.

La falta de sueño aumenta el apetito, dice Samuels, liberando hormonas como la grelina (que indica hambre) en el sistema. "El cuerpo asume que estamos bajo estrés y pasamos al modo de supervivencia", y esto nos lleva a comer más alimentos con alto contenido calórico. Un estudio, publicado en Annals of Internal Medicine en 2010, rastreó a 10 adultos sanos que se sometieron a una dieta restringida en calorías y les asignó dormir 5.5 o 8.5 horas por noche; los que dormían menos también perdían menos grasa corporal y se sentían más hambrientos que los que dormían más tiempo. En cuanto a dormir demasiado, los efectos son menos claros, aunque los estudios lo han asociado con tasas de mortalidad más altas; dormir demasiado podría ser un signo de otro problema de salud subyacente, como la depresión.

"Si el objetivo es perder peso, lo más importante, y esto está muy claro, es que tienes que dormir lo que necesitas", dice Samuels.

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