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Olvídate del SARS. Los pequeños errores que causan los mayores problemas son bacterias de las que probablemente nunca haya oído hablar. Y la raíz del problema también es el mayor logro de la medicina: los antibióticos.

Desde entonces Penicillium fueron observados matando bacterias en una placa de Petri en 1928, los antibióticos nos han estado ayudando cuando tenemos un error que nuestro sistema inmunológico no puede manejar por sí solo. ¿Tuviste tu apéndice? La cirugía moderna sería mucho más riesgosa sin antibióticos. ¿Infección del oído que mantiene a su hijo despierto por la noche? La mayoría de los padres pueden agradecer a estas maravillosas drogas por ayudar a sus hijos a mejorar y volver a dormir. Una encuesta realizada en 2009 en 34 hospitales canadienses encontró que un 40,2 por ciento de los pacientes estaban siendo tratados con al menos un antibiótico.

Desafortunadamente, las bacterias son pequeñas criaturas resistentes, y algunas cepas han evolucionado para superar a los antibióticos que alguna vez los trataron de manera efectiva. Es fácil entrar en pánico cuando los titulares gritan sobre las superbacterias que resisten prácticamente todo tratamiento, pero ¿qué tan grave es la amenaza que representan estos organismos?


Una plaga que atormenta a los investigadores es el feo resistente a la meticilina. Staphylococcus aureus (MRSA) Propagado por el contacto de piel a piel, MRSA ha estado causando problemas, e infecciones dolorosas de la piel, en Canadá desde la década de 1980. Hasta hace poco, las infecciones como MRSA afectaban principalmente a pacientes de hospitales que estuvieron expuestos durante la cirugía. Pero Gerry Wright, de la Universidad McMaster, que investiga la resistencia a los antibióticos, dice que en las últimas dos décadas eso ha comenzado a cambiar.

"Estamos notando un aumento significativo de infecciones como MRSA en miembros sanos de la comunidad, en lugar de en el hospital", dice Wright. De 1995 a 1999 solo hubo 208 casos de MRSA fuera de los hospitales; de 2004 a 2007 ese número fue de 4,252.

Cuando una cepa de bacterias se vuelve resistente a un antibiótico, generalmente tendrá éxito otro tipo. Pero Wright advierte que hay problemas con este enfoque: "La pregunta es, ¿qué sucede cuando alcanzas el último antibiótico y todavía no funciona?" De ahí el problema con las llamadas superbacterias. Un germen resistente a algunas de las drogas más poderosas se propagó rápidamente de India a Gran Bretaña el año pasado; a finales de este verano, se había confirmado en hospitales de Ontario, Alberta y B.C.


Para agravar el problema está el hecho de que se han descubierto pocas clases nuevas de antibióticos desde la década de 1980. Wright dice que hay poco incentivo financiero para que las compañías farmacéuticas desarrollen estos medicamentos, que solo usan los pacientes más enfermos. "Se tarda aproximadamente una década en desarrollar un nuevo antibiótico", dice. "La preocupación es que para cuando las superbacterias se vuelvan más frecuentes, será demasiado tarde".

El uso excesivo y el uso indebido de antibióticos recetados son una causa importante de bacterias resistentes a los medicamentos. Por lo tanto, evite los tratamientos antibióticos innecesarios para las infecciones virales (muchos pacientes aún demandan antibióticos para una infección viral como un resfriado o gripe), o infecciones bacterianas que desaparecerán por sí solas, y tome su medicamento exactamente como se le indicó. Y, por simple que parezca, lavarse las manos regularmente con agua y jabón sigue siendo su mejor defensa contra la detección de cualquier tipo de error.

Denise Gravel, epidemióloga de la Agencia de Salud Pública de Canadá, dice que aunque Canadá está viendo un aumento en las bacterias más resistentes, el problema debe mantenerse en perspectiva. "Sí, estamos viendo un aumento, y sí, son resistentes, pero todavía hay antibióticos que funcionan", dice Gravel, y agrega que a menos que esté en un hospital, con un sistema inmunitario debilitado, sus posibilidades de encontrar resistencia Las bacterias son muy bajas. Tan aterrador como pueden parecer las superbacterias, la verdadera amenaza proviene de la falta de nuevos medicamentos en el horizonte para tratarlos.

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