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La declaración: “La medicina tradicional china desempeña un papel importante y valioso en la salud y el bienestar de los habitantes de Ontario, ya que muchos eligen este enfoque complementario y alternativo para la atención médica. Es en este espíritu que estamos comprometidos con la regulación de esta profesión ". Deb Matthews, Ministro de Salud y Atención a Largo Plazo de Ontario, 1 de septiembre de 2011

El campo de la medicina complementaria es enorme y está creciendo. En Canadá, las estimaciones recientes indican que el gasto de bolsillo en proveedores de atención alternativa es de $ 5.6 mil millones, una cantidad sustancial, incluso en comparación con los $ 31.1 mil millones gastados en medicamentos farmacéuticos el año pasado.

Los gobiernos han estado intentando frenar la gigantesca industria. Como sugiere el ministro provincial de Salud, Deb Matthews, dado que los habitantes de Ontario están recurriendo a la atención alternativa, como la medicina china, y que "juega un papel importante y valioso en (su) salud y bienestar", debemos regularla. La Asociación Médica Canadiense, sin embargo, argumenta que cualquier guía o regulación de la medicina alternativa "debe respetar la convicción de muchos médicos e investigadores clínicos, que (la medicina alternativa) tiene una validez científica mínima y que recomendarla a los pacientes no tiene ningún propósito clínico y puede no sea ético ”. En otras palabras, advierta a las masas acurrucadas sobre esta charlatanería.


Dado el enfrentamiento entre políticos y médicos, Science-ish se preguntó: ¿Funciona realmente la medicina alternativa, la variedad tradicional china, en particular?

Si alguien sabe sobre medicina alternativa, es el Dr. Edzard Ernst. Recientemente se retiró de su cargo como la primera cátedra universitaria de medicina complementaria del mundo en Exeter, Inglaterra, y ha dedicado la mayor parte de los últimos 20 años a establecer una base de evidencia para la medicina alternativa con sus colegas en la Facultad de Medicina de la Península.

Cuando le pregunté, quizás ingenuamente, sobre la eficacia de la medicina china, que en Occidente generalmente abarca la acupuntura y las hierbas chinas, me advirtió que el campo es demasiado grande para generalizar, y los resultados varían según el tipo de terapia y la enfermedad. bajo tratamiento.


"Me resultaría difícil decir que este o aquel tratamiento ha demostrado generar más bien que daño para esta o aquella afección", dijo. “Yo estimaría que hay más de 10,000 estudios y que son extremadamente diversos. Mucho se publica en revistas chinas que son inaccesibles, mucho es de baja calidad y, por lo tanto, poco confiable. Los investigadores chinos casi nunca informan resultados negativos, la evidencia se refiere a diversas modalidades que van desde la acupuntura hasta las hierbas chinas, y también se relaciona con muchas, muchas condiciones ".

Así que Science-ish se redujo y buscó revisiones sistemáticas sobre los efectos de los tratamientos chinos alternativos para afecciones específicas.

Primero, uno popular: acupuntura para dolores de cabeza y migrañas. Una revisión sobre la acupuntura para los dolores de cabeza encontró que el tratamiento "podría ser una opción valiosa para los pacientes que sufren dolores de cabeza de tipo tensional frecuentes". Otro estudio de acupuntura para las migrañas declaró: "los pacientes con migraña se benefician de la acupuntura, aunque la colocación correcta de las agujas parece ser menos relevante de lo que generalmente piensan los acupunturistas ".


Los hallazgos parecieron positivos pero no concluyentes. Así que Science-ish contactó al autor principal de los estudios, el Dr. Klaus Linde, profesor de la Universidad Técnica de Munich. Él dijo: "En mi opinión, la evidencia sobre la acupuntura para varias afecciones de dolor crónico, no puedo comentar sobre otras afecciones, no es inconsistente: sugiere que muchos pacientes se benefician de la acupuntura".

Pero hay algunas cosas a tener en cuenta. Primero, aunque los estudios muestran cierta "especificidad puntual", es decir, la colocación de las agujas hace la diferencia, también sugieren que el efecto fue pequeño, lo que ha llevado al Dr. Linde a creer "es probable que las complejas teorías tradicionales de la acupuntura sean incompleto o simplemente incorrecto ".

También está el problema del efecto placebo. "Cada vez hay más pruebas de que la acupuntura y otras intervenciones complejas podrían tener efectos placebo más potentes que otras intervenciones". Se está refiriendo al hecho de que los pacientes parecen sentir tratamientos más dramáticos, como pinchar con agujas, en lugar de tomar píldoras pasivamente. para ser más efectivo, incluso si las dos intervenciones tienen el mismo valor medicinal. (Vea este estudio que compara las inyecciones de agua salada con pastillas de azúcar para las migrañas).

Otros críticos, como el Dr. Harriet Hall, escribiendo en el diario. Dolor, han cuestionado la calidad científica de los estudios de acupuntura: “¿Qué constituye un control adecuado (en un estudio de acupuntura)? Las personas generalmente pueden decir si estás clavando agujas en ellas o no. Se han ideado varios controles, como comparar los puntos de acupuntura "verdaderos" con los "falsos". El mejor control hasta ahora es una ingeniosa aguja retráctil similar a una daga de escenario, donde la aguja solo toca la piel y se retrae dentro de una funda. Desafortunadamente, no hay forma de cegar al practicante, por lo que los estudios doble ciego son imposibles ".

¿Qué pasa con la acupuntura para otros síntomas? Un nuevo estudio publicado en el British Medical Journal En la acupuntura para el dolor en la endometriosis, la evidencia para apoyar este tratamiento fue limitada y se basó en los resultados de un solo estudio. Una revisión de estudios sobre la acupuntura para la depresión también concluyó que la evidencia era demasiado escasa para establecer correlaciones.

Entonces, aunque algunos estudios informan efectos positivos para ciertos síntomas, otros concluyen que simplemente no hay suficiente evidencia disponible. Mientras tanto, hay otro punto a tener en cuenta al considerar la acupuntura: el tratamiento no es inofensivo y, como lo señaló una revisión reciente, "se siguen informando efectos adversos graves". En un resumen de las complicaciones informadas desde 2000, el estudio encontró 95 casos graves, incluidas cinco muertes (cuatro se debieron a un neumotórax o colapso pulmonar). Las infecciones y los traumatismos orgánicos (neumotórax, en particular) fueron los efectos secundarios más comunes.

Ahora, ¿qué pasa con la medicina herbal? Los resultados de las revisiones sistemáticas también variaron dependiendo de la condición bajo tratamiento, aunque se inclinaron hacia lo no concluyente. Para el síndrome del intestino irritable, la medicina a base de hierbas "podría ser un tratamiento prometedor", pero "es prematuro recomendar medicamentos a base de hierbas para su uso rutinario en el síndrome del intestino irritable. Es necesario probar las hierbas en ensayos más grandes y bien diseñados para establecer pruebas sólidas para su uso ".

Para el síndrome premenstrual, los resultados fueron muy parecidos. "Actualmente no existen pruebas sólidas que respalden otras fórmulas herbales para el tratamiento del síndrome premenstrual". La medicina herbal para el cáncer de esófago (como una adición al tratamiento con radioterapia de quimioterapia) solicitó más ensayos, ya que "no hay evidencia de que las medicinas herbales sean eficaz o no en este papel ".

Por desgracia, si está considerando recomendar un tratamiento alternativo o usar uno usted mismo, asegúrese de revisar las revisiones Cochrane para ver qué evidencia muestra la terapia que está considerando. Sepa que se está metiendo en un territorio aún no regulado. En Ontario, la Ley de Profesiones de la Salud Regulada se modificó en 2007 para incluir la medicina tradicional china, la naturopatía y otras profesiones alternativas, pero estas nuevas universidades de la salud todavía están dando sus primeros pasos.

Por ahora, las contribuciones del Dr. Ernst al campo pueden ser reveladoras en su conjunto. Él y los investigadores de su departamento en Península produjeron más de 1,000 artículos y 40 libros sobre el tema y; Solo el 5% de las terapias estudiadas tuvieron un beneficio que fue más allá del placebo.

Julia Belluz es editora asociada de Medical Post. Science-ish es un proyecto conjunto de Medical Post, Maclean’s y McMaster Health Forum. ¿Tienes una propina? ¿Has visto algo que es ciencia-ish? Envíale un mensaje a julia.belluz@medicalpost.rogers.com o en Twitter @juliaoftoronto

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